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「愛してる、そばにいて」
第10章 贖う④

愛してる、そばにいて0996

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 「…こんな真夜中にケーキかよ」
 「だから、半分こね」
 にっこり笑って言われるが、どこら辺が『だから』なのかわからずにため息をつきつつも、言われるままに半分に分けられたケーキをつつき回す。
 どちらにせよ、遅い時間の帰宅になるのだし、こうした状況になることはわかっているのだから、最初から買ってこなければいいのだが、それでも喜ぶつくしの顔が見たい気持ちに負けてしまう。
 …まあ、しょうがねぇか。
 それでも翌日の朝っぱらから、出されてしまうよりはマシかと一口口に含んで…、
 「うげ、甘っ」
 「ははは、そりゃケーキだもん」
 「………はぁ」
 「そんなにブルーにならないでよ。凄く美味しいじゃない。……司が甘いもの嫌いなのは知ってるけど、ね」
 「なら、残りはお前が食えよ」
 「え~」
 押し出されたケーキの皿をつい受け取って、ブーイング。
 しかし、彼が本気でイヤがっているのがわかっているから、つくしもそれ以上は無理強いすることはなかった。
 「もうっ、甘いものは疲労回復の効果もあるのに」
 「寝る前に食ったら、疲労回復する前に胃もたれすんじゃねぇの?」
 「たった半分で?」
 「……一口でもうすでに俺は勘弁だな」
 「む~」
 あれこれくだらないことを言い合いながら、つくしが用意したハーブティを飲み、彼女が美味しそうにケーキを頬張る姿を堪能する。
 けっして美人じゃない。
 けれど、彼にとって世界中のどんな美女も勝ることができない可愛い女の子。
 これが見たかったのだ。
 たわいない話を交わしあって、嬉しそうに微笑む彼女の姿に知らず司の顔に柔らかな微笑みが浮かんでいて、それを上目遣いで見やったつくしが頬をほのかに染めて視線を反らすのを見咎め、司が片眉を上げる。
 「……なんだよ?」
 「ええ?」 
 「なにそっぽむいてんの?それになんか顔赤くねぇ?熱でもあるんじゃねーの?」 
 どれどれと伸ばした手を額にあてようとして、なぜか仰け反るようにして避けられてしまう。
 「な、ない。熱なんかないから。あっ!そうそう、それより、本当にまだ寝ないつもりなの?」
 「……………」
 「もうお仕事はないんだよね?」
 「どうすっか」
 つくしとお茶をする前は、そのつもりだったが、さすがに疲労が色濃く背中にどっしりと重いものが伸し掛っているような感覚に迷う。
 「もう寝ちゃいなよ。急ぎの仕事があるなら仕方ないとは思うけど、今週もハードだったじゃない。……司の場合はいつもだけど。回せるものは明日に回して、そりゃあ、せっかくのオフもちゃんと休めないのはイヤだとは思うけど、でも真夜中に頑張ったって効率も上がらないし、無理して倒れちゃったら元も子もないじゃない」
 つくしの心配そうな表情と声音に、迷いが強くなる。
 たしかに今日中にやらなければならないことはもうないのだ。
 …けど。
 「明日はデートする約束じゃん」
 「そ、それはそうだけど」
 「……お前、俺が一緒じゃなきゃ、ロクに出かけたり気晴らしにもしたりしねぇだろ?」
 「司」
 「つーか、俺自身がお前とデートしてぇ」
 別に熱烈な返しを期待しているわけではなかった。
 自分の正直な気持ちを吐露しただけ。
 「そんな困った顔すんな」
 「……困ってるわけじゃないけど」
 ほのかに染めていた頬を今度こそ真っ赤に染めて、視線を彷徨わせているつくしに苦笑してしまう。
 この女はいつまでたっても、ウブな少女の恥じらいを忘れない。
 彼のストレートな求愛に照れて困って、いつも言葉に詰まっている。
 …単純に俺に慣れねぇだけかもしんねぇけど。
 それでも忌み嫌われ、顔を見るのも嫌だと耐える風情で、苦しい顔をされてしまうよりもずっといい。
 「そういえば、クリスマス休暇、どこに行くか決まったか?」
 「え?あ……ああ」
 司は今年の年末、数年ぶりに一週間にも及ぶオフをクリスマスから年末にかけてとるつもりだった。
 その時ばかりは、一切の業務も勉強も入れるつもりはなかったし、つくしにも入れさせず、ただ二人っきりの時間を楽しむつもりだ。
 …誰にも邪魔はさせねぇ。
 「ドイツのマーケットか、パリのライトアップ、いっそ南半球にまで足を伸ばして、真夏のクリスマスでも楽しみに行くか?」
 「……ええ~」
 「お前は何をしたい?」
 「私は別に行きたいところなんて、……司が行きたいところなら、どこでもいいよ」
 以前に初めてこの話をした時と同じ答え。
 基本、つくしは何事にも遠慮がちで、だいぶ司にもズバズバ思ったことを口にできるようにはなっていたが、これをしたいあれが欲しいなど自分から要望をすることがまずなかった。
 いや……、
 …元々、こいつは欲がねぇつーか。
 司が嫌いだっただけなのかもしれない。
 だが、どんなことも叶えることができる司におもねることなく、彼が提示した贅沢を撥ね退けた清廉さは、この彼女の欲のなさにも一因があったのかもしれなかった。
 「それに…」
 「あ?」
 「クリスマス休暇だなんて、そんな……司が1週間も休んだりすることなんてできないんじゃないの?」
 もっともなつくしの心配。
 クリスマス休暇どころか、この4年弱、司がビジネスの世界に飛び込んで、彼がまともに休みをとれたことはほとんどなく、せいぜい数ヶ月に一日、二日、それも完全なオフであることは稀だった。
 …こいつにしても、屋敷にいるっつーだけで、似たような状況だしな。
 実際、この心積りをつくしに話した当初も、計画した当の司もまだハッキリとは確約できない状態で、半分はそうしたい、口に出すことで実現させてみせるという意気込みみたいなものだったのだ。
 けれど、
 「ああ。これはもう本決まり。……お前にももうそろそろ言っておいた方がいいか」
 「え?」
 迷ったのは一瞬、どちらにせよ、いつまでも隠しておけることではないことだ。
 「来年―――新年から、ヨーロッパに転勤になる」
 「……っ」
 「ヨーロッパのどこになるかはまだ本決まりじゃねぇけど、おそらくドイツ、フランス、イタリアのどっか。……あるいは、東ヨーロッパを視野にあっちの本社やら支社を短くて数ヶ月、一年~数年単位でドサ回ることになっかもな」




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