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「愛してる、そばにいて」
第10章 贖う④

愛してる、そばにいて0983

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 「で」
 「……え?」
 「で、出張」
 「あ、ああ……」
 しかし、そんな甘ったるい空気も霧散してしまう司の一言に、気持ちが暗く塞ぐ。
 …でも、今はメアリもいてくれるし。
 家庭教師の叱咤と使用人たちとの事務的なやり取りだけで、一日中誰とも話さずにいなければならないということもないだろう。
 「お前も来いよ」
 「えっ?!」
 今度こそ驚いて振り向いたつくしに、司が甘くおもねるように彼女の顔を覗き込んでくる。
 「2週間もお前がいないなんて耐えらんねぇ。体調ももう悪くねぇみたいだし、お前さえイヤじゃなかったら、一緒にフランス行ってこうぜ?」




*****




 「いいのかなぁ」
 そんなことを呟きながらの荷造り。
 たった2週間のことだというのに、気が付けば一つで足らず、二つもスーツケースを並べて、あれこれ入れ込んでしまっている。
 ‘What is it?(※何がです?)’
 うっかり室内に他にも人がいることを失念して、いつの間にか独り言を口にしてしまっていたらしい。
 ‘あ…えっとぉ、出張?遊びに行くわけじゃないのに、あたしなんかが司のお仕事について行っていいのかなって考えちゃって’
 ‘なんですか!そんなこと!もちろん、いいに決まってますよ。せっかくのサンクスギビングなのに、可愛い奥さんを置いて海外出張だなんて、若旦那様じゃなくてもとても行けるものじゃありませんよ!’
 カカカと豪快に笑って、そんなことを言ってくれるメアリの物言いを聞いていると、たしかにあれこれ思い悩むのも馬鹿らしい気持ちになってくる。
 …可愛い奥さんとか言われちゃうと照れるけどさ。
 しかし、たとえつくしではなくても、まだ10代の二人は夫婦とはいっても、中年のメアリからしてみれば、ママゴトのようなもので十分可愛らしいものなのだろう。
 ‘サンクスビギングは家族で過ごすお祭りなんですから。いくらヨーロッパではない風習だからといって、会社の専務の新妻に、愛しの旦那様がいないホリディをたった一人で過ごさせるだなんて、それこそ道明寺ホールディングスはどれだけ非人道的な会社なんだと世間の人たちに思われてしまいますよ’
 ‘ははは’
 いくらなんでもそれは大げさな話だし、メアリお得意のジョークなのだということはわかる。
 ‘そんなことを言ったら、このお屋敷に勤めている使用人さんたちも同じじゃない?’
 つくしの鋭いツッコミに、メアリが真っ黒な顔をウーンと歪め悩ましげに首を傾げてしまう。
 ‘そこが問題なんですよね。こちらのお屋敷はお給料もいいし、保証や待遇も抜群ですが、そこだけは毎年どの使用人たちも不満に思っていて、いつかストライキになるんじゃないかと、バクスターやジャクソンみたいな管理職にいる者はいつもヒヤヒヤしてるんですよ’
 ‘え?ホント?’
 ‘実は私がその急先鋒です’
 メアリが茶目っ気たっぷりにウィンクする。
 もちろん冗談だとはつくしも思う。
 けれど、道明寺邸はともかくとして、実際にアメリカ国内の会社のほとんどはこのサンクスビギングは休日で、休みにならないところは、やはり社員たちの間でも不満の対象になっているのだという。
 基本州ごとに祝祭日も異なる国だが、それだけアメリカ人たちにとっては、クリスマスやニューイヤーにも並ぶ大事な日なのだ。
 ‘まあ、与太話はともかくとして、でも本当に、良かったですね’
 ‘メアリ?’
 ‘若旦那様と若奥様はまだまだお年もお若くて、本当だったらもっと青春や恋愛を楽しんでもいいお年頃なのに、毎日毎日ハードワークに向き合ってらして、私からしたらお可哀想ですよ’
 ―――可哀想。
 誰も言ってはくれなかった言葉。
 おそらく司がそんなことを言われていると知ったら、あのプライドの高い男は逆に怒るだろうけれど、つくしはメアリの同情がイヤではなかった。
 メアリがつくしを蔑んだり、見下げて言った言葉ではなく、本当にそう思って言ってくれている言葉だとわかるから。
 メアリが優しく微笑んでくれる。
 ‘お二人はハネムーンにも行かれていないのでしょ?今回のフランスへの若旦那様の出張をハネムーンの代わりだと思われて、お二人で素敵な旅行を楽しんでいらっしゃい’




*****




 ホテルの窓から、外の景色をぼんやりと眺める。
 …さすがに大都会のニューヨークや東京とかと違って、夜景の明かりもポツポツって感じだなぁ。
 現在つくしがいる場所は、フランスはフランスでも、パリなどの大都会ではなく、かなり片田舎。
 全世界の主要都市には家屋敷をいくつも有している道明寺家だったが、その道明寺家の屋敷も周辺には構えおらず、また、2、3日で違う土地へと移動しなければならないことから、司とつくしは目的地の最寄りのホテルに転泊していた。
 基本、その街々のうち、もっとも規模の大きなホテルではあるが、今回の司のスケジュールには大都市が含まれていなかったから、メイプルのような一流ホテルのスウィートとは雲泥の差のスウィートルームに、司は不満げだった。
 …ここでも、あたしには十分立派だけど。
 それでも、これまでの…まだ、それほど長くはない社会人生活で、かなりの劣悪な環境も経験させられたそうなので、あるいはつくしが同伴していなかったらどうせ寝に帰るだけだと、それほど気にしなかったのかもしれない。
 そんな逞しさが、ここのところの司には備わりつつあるように、つくしにも思える一幕がいくつかあった。
 彼女が司の出張に同伴して三日。
 フランスに滞在する2週間のうち二日ほどは、彼のパートナーとして支社で催される講話会や地元の有力者に招かれているパーティに出席することになっていたが、しかし、道明寺ホールディングスの事業に携わっていないつくしにできることは全くなかった。
 それは最初からわかっていたことではあるけれど。
 「はぁ~、やっぱりあたし、ニューヨークに残ってた方が良かったかなぁ」




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