「愛してる、そばにいて」
第8章 明日に咲く花②

愛してる、そばにいて0652

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 最後の一小節が奏でられ、類が弓を置くのとほとんど同時、他の弦楽器奏者たちも演奏を終え、ピアノの軽やかな音が終焉を結ぶ。
 ワッとそこかしこに小さな歓声が上がり、レストランの客たちが一夜限りの楽団に拍手を送る。
 パチパチパチパチパチ。
 さすがにコンサート会場ではないので割れるほどの喝采ではないが、時折聞こえる「ブラヴォー!」の声に、自分が演奏したわけでもないのに、つくしまでもが誇らしい気持ちになった。
 しかし、そんな感動にも似た彼女の感慨は一瞬のことで、すぐさま我に返るハメになってしまう。
 賛美の声や歓声をステージ上の類が片手を挙げて押し止め、ステージの袖膜近くに腰を下ろしている楽団員へとバイオリンを手渡し、かわりに類は大輪のバラの花束を受け取った。
 そして、さきほどの素晴らしい演奏の余韻に浸る人々のしめやかなざわめきと、注目の中、わずかに高台になっているステージをゆったりと降りて、つくしの座っているテーブルの前へと歩み寄ってくる。
 つくしにしてみても、類の演奏には酔わされた。
 けれど、レストラン中の注目を集めている中、ただでさえ一際目立つ美男である類が、さらに目立つ行為…レストランの生演奏になど加わっていた直後、人々の視線を引き連れ、自分の下へとやって来ることに内心大いに引いていた。
 しかも、なんだか知らないが、ステージ中央を照らしていたスポットライトが、スターよろしく類を追いかけているではないか。
 …いっひぃ~、まさかマジでこっちに来るつもり?うげぇ~勘弁してぇ~。
 極めて失礼ながら、本気も本気、今は彼にこちらへ来て欲しくない。
 しかし、そんな彼女の心の内での願いなど届いていないのか、あるいは届いていたとしても、「ま、気にすることないよ」とかなんとか、タワシの心臓の持ち主が頓着してくれるはずもなく、つくしの前へと立つとニッコリと笑って、なんと……手に持っていた花束を彼女へと差し出してくる。
 「はい」
 「…はいって」
 「はい?」
 これはもしかしてもしかしなくても、受け取れということだろうか。
 言わずもがなな展開だが、あまりの緊張感にイマイチつくしのお脳は現在お休みしがちだった。
 …こ、これは受け取らないと許されない雰囲気?
 薄暗いくらいの店内でも、周囲の客たちが固唾を飲んで自分たちを見守っているのがつくしにもよくわかった。
 「受け取って?」
 「は、はひっ!」
 さすがに固まったまま身動き一つできないでいる彼女に困ったらしい類が、小首を傾げて再度督促してくるのに、仕方なくシブシブ花束を受け取る。
 ずっしりと重い花束の感触と、バラの甘い匂いは女性であればうっとりもののアイテムだが、今のつくしはそれどころではなかった。
 さらには彼女が花束を受け取って満足したらしい類が小さく微笑んで、その場で片膝を折って跪くではないか。
 …な、何事!?
 全身から汗が噴き出してくる。
 ロマンチックなんだか、公開処刑状態なんだか、このとんでもないシチュエーションはもしかして!?
 類が今度は指輪のケースを懐から取り出して、つくしへと差し出した。
 「俺と結婚して?」
 「へ?」
 ポカンとそんな彼の言葉を見送ってしまったつくしの周囲で、小さな声と歓声がいくつも上がった。
 「公開プロポーズ」、「サプライズ・プロポーズだ」という言葉に、やっと停止していたつくしの脳に血流が流れ出し、今度は違う驚きに花束を持っていない方の手で口元を覆い、大きく目を見開く。
 「今度こそ3度目の正直。俺があんたの居場所になる。だから、あんたも俺の居場所になって?」
 「類…類」
 …居場所。
 ポロリと涙が溢れた。
 あれほど気になっていた周囲のざわめきも、注目も、なにもかもが消え失せ、今目の前で膝を折って彼女へと手を差し伸べてくれる男性の姿しか、今の彼女の目には映らなくなっていた。
 彼女が欲しかったもの。
 かつて自由を求めて、孤独を流離うことになった彼女にとっての…居場所。
 彼女の心を癒して居場所をくれた男が、彼女にも自分の居場所になってくれと頼んでくれる。
 自分もまた彼の居場所となることができるのなら―――。
 「Veux tu m’épouser?(※俺と結婚してください)」
 「…Oui!(※はい)」




*****




 我に返ってみれば、やはり人前で公開プロポーズなんて、つくしのキャラじゃない。
 そして、本来は類こそもっともそうした行為から遠い存在であるはずなのに。
 真っ赤になった顔を、バラの花束に埋めて…本来ならそのままレストランで食事をする予定だったのだが、祝福ムードであるものの、とてもじゃないがそのままその場に居座ることなどつくしにはできるはずもなかった。
 「ごめん、もう無理」
 もはや嬉し泣きなんだか、恥ずかしすぎて涙が出てるんだかわけがわからない状態だ。
 さすがに類もそんな彼女の気持ちを理解してくれたようで、席を温める間もなく店の支配人を呼んで会計を済ませて席を立った。
 つくしがやっと顔を上げることができて、曲りなりにとも冷静さを取り戻すことができたのは、レストランを出て、いつの間にか連れてこられたその階上にあるスウィートルームでのこと。
 部屋に入ったとたん、さっそう類の方は眠くなったようで、ふわわといつもどおりの大あくびをしている。
 「…ん~、さすがに疲れた」
 「そうだろうね」
 コキコキッと首を鳴らしている姿は、先ほどまでのロマンチックムードはどこへ行ったのだと言いたいくらいの変わりようだ。
 …まあ、首をコキコキ鳴らしてても、王子様みたいだけどさ。
 あんまりなギャップに呆れるが、つくしにしてみてもそんな彼にすっかり慣れてしまっている。
 「なんだって、突然あんなキャラじゃないことしたりしたの?」
 「ん~、あんたの…つくしの誕生日だし?」
 「誕生日だからって……え?」
 サラリと流しかけて、類の口から出た自分の呼び名に驚いて、つくしは言葉を詰まらせた。
 そんな彼女の驚きがわかっているだろうに、含んだ笑みを浮かべつつ、トボけて類が問いかけてくる。
 「何?」
 「何って、今…名前」
 不意打ちだ。
 「だってもう婚約者だし、いつまでも牧野とか、あんたって言ってるのもアレかなって思ってさ。ダメ?」
 「ダメ、…じゃないけど」
 「うん、じゃ、今日からつくしって呼ぶから」
 迷って言葉を濁している間に、類にハッキリと宣言されてしまう。
 …ダメじゃないけど。
 けれど、どこか擽ったくて照れ臭い。




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※フランス語の一般的なプロポーズの言葉。ちなみに英語文化圏の人やフランス人がプロポーズの時に跪くのは一般的だそう。元々騎士道精神からきている仕草だとか。
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