「愛してる、そばにいて」
第7章 光と影②

愛してる、そばにいて509

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 …今日は珍しいこともあるもんだ。
 千客万来、とまでは言わないが、姉からの電話でつくしの近況の話題が出て…ある意味、縁浅からぬ類からの電話を受けることになるとは。
 自分が浮かべた複雑な笑みを自覚しないまま、司は携帯電話を手に取り、画面をタップした。
 『……司?』
 「ああ、久しぶりだな。類」
 『だね。かれこれ5年ぶりくらい?そっち、まだ仕事中?』
 「いや、屋敷だ。もう0時近くだぞ。さすがの俺も、そこまでこき使われてたまるか」
 『よく言う。仕事中毒だろ?道明寺の連中はさ』
 「抜かせ」
 くっと笑い、気が付けば、まるでつい昨日も会ったばかりであるかのように、気安く会話していた。
 いつもそうだ。
 どれだけブランクがあろうとも…どんな屈託が互いにあろうとも、話せば瞬時にかつての間柄に戻れる。
 それが彼らだ。
 海千山千の狐狸妖怪どもの蠢く世界で、信じられる希少な存在。
 場合によっては、互いの立場が互いを隔てることもあるだろう。
 それでも、信じるに足るのは互いだけだ。
 「そっちこそ、まだ仕事中だろ?どうしたよ、珍しいじゃねぇか。お前から電話してくるなんて」
 『まあね。…ちょっとプライベートのことで、お前に話したいことがあってさ』
 「ふぅん?」
 類も大概だが、司も司で友情はあっても、自分からあえて連絡を入れることなど滅多になかった。
 それこそ互いの冠婚葬祭、あるいはよほどの仕事上の融通を頼むのでもなければ、数年単位でブランクが空くことも珍しくはない。
 前回、類と連絡を取り合ったのは―――。
 …ああ。
 自分の日本東京本社副社長就任パーティの折だったと、司は無意識に顔を顰めた。
 冠婚葬祭といえば、つい最近、総二郎からも類のことについてそんな話を聞いたばかりだったか。
 にわかに信じがたいことだが、類に静以外の女ができたようだと聞いていたことを思い出す。
 「なんだ、結婚の話か?」
 『………ん、どうだろ』
 半信半疑、否定されるのを半ば予想していての問いかけだったが、即座に一笑に伏されなかったことを意外に思い、ついで曖昧な返答に首を傾げる。
 「なんだよ、歯切れが悪ぃな」
 『相手の承諾がもらえない』
 「ぷっ、マジか?」
 『笑うなんて、失礼なんじゃない?』
 これが笑わずにいられるかと、盛大に笑ってやる。
 「ははは、ふざけんな、笑わせろ。…相変わらず、チンタラやってるじゃねぇかよ?」
 『お前に話したら、そう言われると思っていたよ。三度も結婚しようというお前と一緒にされたくない』
 「………ほっとけ」
 さりげなく地雷を踏まれて気分を害して、不機嫌な声を上げるが、当の類は気にする素振りもない。
 それも当然だ。
 互いに遠慮のない親友たちの中にあって、特に昔からこの男は飄々と彼の怒りをも受け流す男だったのだから。
 それよりも、だ。
 「花沢の都合か?」
 『…いや』
 「なら、静かよ?」
 たしか総二郎は違うようなことを言っていたが、類といえば、思い当たるのは司にしても静をおいて他にない。
 『は?そんなわけないだろ?…静が結婚したのくらいお前も知ってるだろ?』
 「…まあな」
 実際には参列することはできなかったが、彼女の結婚式には幼馴染みとして司も招待されていた。
 しかし、まさか本気で類が静以外の女を選ぶ日が来るとは、実際に本人から聞いても司は半信半疑のまま、中々飲み込むことができないでいる。
 「静のことは、もういいのか?」
 それでもそう聞いたのは、たぶん十何年も昔のことをほじくり返しての意趣返しなどではなかったはずだ。
 『…………いまさらだろ?あいつが結婚してから、何年経ってると思うわけ?』
 即座に笑い飛ばさなかった類の心情を感じて、司がわずかに眉根を寄せた。
 「そうか?」
 『そうだよ』
 無理をしている、という感じでもなかったが、完全に吹っ切れているようには、司にも思えなかった。
 他人の色恋沙汰に首を突っ込む性分ではない。
 それでも類の屈託の中に、自分のつくしへの想いと合い通じるものを感じずにはいられないのは、勝手な彼の思い込みに過ぎなかったのか。
 一人の女を愛して、そして破れた親友の中に、自分を投影するなど愚劣の極みだと思いつつも。
 「まあ、あいつも娘がいるらしいし…たしかにお前にとったら今更か」
 『……………とにかく、静のことはもう関係ないよ。じゃなくって、お前の再来週のスケジュールを聞きたいんだけど?』
 「再来週の俺のスケジュールぅ?」
 限定して聞いてくる方を見れば、その時期に類が渡米するつもりなのはあきらかだ。
 だが、
 「お前、6月の俺の結婚式まで、当面忙しいからこっちに来れないっつーて、この間のウチのパーティ、ブッチしやがったんだろうよ?」
 『ブッチって、忙しかったんだから仕方がないじゃん。たまたまスポット的に予定外に空いたからさ。ちょうどちょっとした用も出来たし、お前に話したいことがあったから、再来週そっちに行こうと思ってる』
 類らしくなく歯切れの悪い、それでいて執拗な問いかけに、司が怪訝に首を傾げる。
 「………何の話だ?」
 『正直、俺の中でもまだ迷いがあって、お前に一々言うようなことじゃない気もしてる。けど…これも一つの機会かもしれないかとね。お前に直接会って話したいんだ。再来週、時間取ってくれ』



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