「愛してる、そばにいて」
第3章 風になる日②

愛してる、そばにいて0168

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 『ストックホルム症候群?』
 『ええ』
 桜子が懐のバッグから出したのは、そんな精神医学用語に関連した種々様々な症例を記した解説書だった。
 俗に言う‘ストックホルム症候群’の語源になった銀行強盗人質立てこもり事件他、いくつかの実例を示し、素人にもわかりやすいように噛み砕かれたドキュメンタリー仕立ての書で、ざっと見ただけでも桜子に含みがあることが、つくしにもわからないはずがない。
 『先輩が英徳に在学されていた当時、私も一年下に在学していたんですよ。直接にはお知り合いになれませんでしたが、赤札を貼られて、学園中の生徒たちからひどいイジメを受けていた事は存じあげています』
 『……………』
 あの頃を知る人間がいる。
 さぞや酷い恐怖と苦悩…そして悲嘆が襲いかかるものと思っていたのに、不思議に桜子と相対するつくしの心は凪いでいた。 
 おそらく桜子の態度があまりに淡々としていたからだろう。
 ただ事実をそのままに、そこには彼女自身のどんな感情も…嘲りも含まれてはいなかった。
 内心どう思っていたにせよ、少なくても、あの憤ろしい英徳の同級生たちのように彼女を蔑み、…羨む感情を欠片とも表に見せていなかったのだ。
 『…見ていて痛々しかったですわ』
 『あたしが?』
 『いえ、道明寺さんが』
 『……………』
 優雅な仕草で紅茶を啜る桜子の姿は、いかにも虫も殺さぬようなお人形然としていて、だが司とはまた別の非人間的な冷たさを帯びていた。
 『でも、いい気味だとも思っていました』
 ニッコリ笑った顔は本当に邪気がなくって、…むしろ彼女の中の毒を際立たせる。
 『だから、驚きました』
 『……………』
 『あれほど道明寺さんを毛嫌いして、怖いもの知らずにも真正面から対峙して戦っていらした先輩が、夏休みを終えて一転、いきなり道明寺さんの彼女然として日和るようになってしまわれるなんて。かなり…いえ、正直、とても失望してしまったくらい』
 『何が言いたいの?三条さん』
 いまさら10年も前のことを持ち出すにしては、あまりに桜子の言うことは的を射ていない。
 まるで真綿で首を絞めるような、あるいはじんわりと甚振るような物言いにつくしが癇症に顔を顰めた。
 『怒らないでください』
 『…別に怒ってないけど』
 『じゃあ、気を悪くなさらいで。私は先輩の味方なんですから』
 『味方?』 
 『ええ、きっと私と先輩は仲良くなれると思いますよ。以前の先輩との仲以上に、とても睦まじい関係。私、道明寺さんが嫌いなんですの。あの人を凹ませるためなら、どんなことでもご協力したいくらいに』




*****




 「じゃあ、桜子、まき…いや、司のカミさんのこと頼むよ」
 「ええ、もちろんですわ」
 一瞬あきらが言葉を詰まらせて、つくしを伺ったのは気のせいではないだろう。
 横顔に浮かぶ疚しさに思わず苦笑してしまう。
 学生時代のあきらもそんな感じだった。
 助けてくれるわけでないのに、同情されたところなんの痛痒も感じはしないし、元々が司の親友であり、むしろ彼女の方に司のことを受け入れてやれと、とんでもない筋違いの要求を突きつけてくるような連中だったのだ。
 「道明寺さんも、どうぞ、お役目を果たしてらしてくださいな」
 チラッと桜子を見た司の眉根が寄ったのは、つくしの見間違いだったのだろうか。
 「…頼む」
 「はい」
 愛想よく頷く桜子の顔からは、先日の禍々しいまでに毒を含んだ司への憎しみはチラリとも覗けない。
 それはまるでつくしの妄想だったかのように、あるいは彼女の憎しみが投影されただけの幻でしかなかったかのようだ。
 「桜子、いいよ。今日は美作さんのパートナーなんでしょ?」
 あきらと桜子が顔を見合わせ、微笑した桜子とは裏腹に、あきらの方が照れ臭げなバツが悪い顔をしたので、つくしは首を傾げた。
 今日のパーティは美作商事主催で、そのホストは支社長であるあきらが勤めているのだから、当然婚約者である桜子も又もてなす側として、何かと多忙でつくしなどに、とても付き合ってはいられないだろうという遠慮だったのだが。
 たとえつくしの夫である司が、名だたる大企業の副社長であり、美作商事にとっても重要な人物であろうと、だ。
 「いえ、今日の美作さんのパートナーは私でありませんので」
 「え?」
 意外さに、つくしがあらためてあきらを伺えば、あきらが肩を竦めて、後方を振り返り顎をしゃくった。
 「…今日の俺のパートナーはお袋」
 「あ、そうなんだ」
 遠目にもあきらの母親だとは信じられない若々しい女性の姿が、煌びやかな人々の中心に見える。
 「俺としては、もう桜子とは婚約もしたことだし、俺のパートナーとして横に立って欲しかったんだけどな」
 まんざら世辞もなさそうな甘い声音に、ほんのりと頬を染め、それでも桜子が遠慮する。
 「いえ…こんな盛大なパーティでのホストのパートナーだなんて、私ではまだまだ。やはりここはおばさまでなければ」
 もちろんにっこりと笑顔を付け加えるのも忘れていない。
 どこまで桜子が本気で言っているのかはわからなかったが、一瞬でも裏の顔を垣間見たつくしでさえ、彼女の言葉には嘘がないように見える。
 …美作さんのこと、本当に好きなんだな。
 そして、優しく微笑むあきらも。
 かつての遊び人の面影さえもなく、一途に思い合う一対のカップルの微笑ましさに、胸の奥のどこかが痛む気がする。
 「そういえば、西門さんはまだ到着されていないんでしたわよね?」 
 「らいしな。顔は出すとは言ってたけど、あいつ今京都だし…」 
 「あきら」
 誰か重要人物でも見つけたのだろう、司があきらの肩を叩いて、背後の人混みへと顎をしゃくって促す。
 「あ、ああ。じゃ、二人とも、悪いけどしばらく適当に雑談でもして、時間を潰していてくれな」
 「はい」
 「…はい」
 司も去り際、つくしの肩にポンと小さく手を置き、踵を返す。
 が――、
 「あら、どなたか到着されたようですわよ?西門さんかしら、それとも……花沢さんでしょうか?」




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※ストックホルム症候群…精神医学用語の一つで、誘拐事件や監禁事件などの犯罪被害者が、犯人と長時間過ごすことで、犯人に対して過度の同情や好意等を抱くことをいう。
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毎日更新ありがとうございます!策士桜子さんの動きが気になってならないです!次どう来るやら。。楽しみです!
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