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「昏い夜を抜けて…全483話完」
第九章 暁闇①

昏い夜を抜けて422

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 『滋さんとの婚約解消を公表してしまったそうね』
 NYの母親からの開口一発は、彼の怪我の具合の安否でもなければ、東京支社長就任に関してのねぎらいでもなかった。
 もちろん、司とてそんな言葉はかけらも期待していなければ、かけられるとも思ってもいない。
 『大河原財閥との約束では、1年間は様子を見るはずです』
 「…様子を見る?俺はキッパリ縁を切ったはずだぜ?それでも、あんたらや大河原のメンツを考えて、公表はしばらくの猶予を与えてやったんだ」
 『それならば…』
 言質を取ろうとした楓を遮る。
 「先にルールを破ったのはあんたらだ」
 『………』
 「滋を焚きつけて、あわよくば解消の話は立ち消えってか?」
 『財閥のためです』
 否定しないそのふてぶてしい言葉は、ある意味いっそ清々しくさえもあった。
 それが自分のことでなければ。
 息子の結婚をビジネスレベルでしか語れない母親の言葉でなければ、だ。
 『株価が下がっています』 
 「……だろうな」
 『昨日に引き続き、今日の様子では何かしらその話題を塗りつぶすような好材料でもないことには、来週になっても下げ止まらないでしょう。下手をすれば、取締役会はあなたの経営手腕に疑問を投げかけるかもしれません』
 「ふっ、プライベートなことだろうよ。俺の結婚だぞ?」
 『財閥の人間にプライベートなど存在しません。たとえ結婚であろうと、ビジネスです』
 …言いそうなことで、まったく意外性もねぇな。
 予想していたことなので、動揺も何もない。
 そして当然、株価低迷やそれに波及して起こる事柄も想定済だ。
 だが、どちらにせよ、それらも一時的なこと。
 道明寺財閥の経営自体は、リーマン・ショック等の金融危機後もなんとか数々の困難を乗り越え、まずまず好調で経営悪化などの不安要素はない。
 確かに道明寺の石油産業への進出の足がかりになった大河原財閥と決裂となれば、投資家たちが流れるのも致し方がない。
 しかし今回のこと―――婚約解消後も友好関係は続けることになっている。
 それに司は司で、何も考えなしにただ解消を申し出て、実行したわけではない。
 株価の低迷、財閥の経営陣への不信、将来への展望、取締役会の司への評価、財閥内での司の権威の強化と弱体、それらを総合的に視野に入れた方策や対策も施策済だ。
 若きとはいえ、自分を侮る母親を憎悪し嘲笑う。
 …見ているがいい。
 この女によって、最愛の女と強制的に別れさせられたあの日から。
 力を。
 もう二度と、自分の人生を他人に勝手に踏み込ませないだけの実力を。
 そして努力して、暗躍し続けた数年間。
 ひそかに司が力を入れてきたレアメタル産業も徐々に成果を上げ始め、特に南アフリカ、中国、ロシアの3カ国で98パーセントの産出量を占めるパナジウムの供給を財閥内で安定させたことができれば、それが彼の大きな手柄となり発言権や勢力の強化にもなるだろう。
 在米企業としての中国の関係はいわずもがな。
 ロシアが国情不安に陥り、供給量が不安定になることを見越して、南アフリカとのルートの確立にもほぼ成功していた。
 だが、まだこの道明寺財閥という名の帝国に長く君臨し、今も支配し続けている鉄の女を警戒させるわけにはいかない。
 いざという時には、倒すべき敵だ。
 しかし、まだ実力も、信用も、実績も、そして味方も足りない。
 「親父も言っただろ?俺はまだ若い。確かに、当時は大河原がベストだと思って縁組したのかもしれねぇが、…俺が独身であればこそ、もっといい企業がいくらでも釣り上げられる」
 『…………』
 「だが、あの女…滋もそろそろいい年だ。このまま黙って婚約したままだったら、近いうちに結婚を―――という話にもなるだろうし、そうなればおいそれと離婚できるような相手じゃねぇだろうがよ」
 よくも言うものだ。
 結婚などするつもりはなかった。
 一度は投げやりに承諾した。
 けれど、もう彼女と再会していまったのだ。
 彼女を見て、触れて、その声を耳にしてしまった。
 それなのに、彼女以外の女との結婚など、できようはずもない。
 …けど、俺もいつまでもガキじゃねぇ。
 正攻法ばかりでは、大切なものは守れないと、嫌というほど思い知らされた…この女によって。
 だが…。
 『牧野さんね』
 「……………」
 突っつかれるのは分かっていたというのに、一瞬言葉に詰まったのはまだ未熟ゆえの若気の至りか。
 もちろん、楓にはつくしと再会したことは知られていないはずだ。
 そのために、滋との婚約解消と同時並行で日本支社や邸、その周辺への根回しを地道にやり遂げてきたのだ。
 だから、時間がかかった。
 すぐに日本に帰りたかったのに。
 桜子から伝え聞くつくしの話が、抱いたこともない郷愁を呼んだ。
 だが、遅かった…。
 しかし、彼の辞書に遅すぎたとう文字は存在しない。
 道理もひっくり返すのが、道明寺司という男なのだ。
 『あなたがこの数年間見向きもしなかった日本支社のテコ入れに意欲を燃やすなんて、どんなに情報を操作されていたとしてもわたくしが気がつかないとお思い?』
 「さあな」
 『まさかいまだに、彼女に執着していたなんて情けない。しかも、一度は受け入れて承諾したはずの婚約を破棄してまで…』
 わからないはずはない。
 だが、悟られていることと、認めることでは全く違う。
 認めなければそれは楓の推測に過ぎず、事実ではないのだ。
 真っ向から戦う気概はある。
 だか、それはつくしを手に入れてからだ。
 『まだ青いわ』
 「………ふん」
 『恋愛なんて子供のお遊びみたいなものだというのに、愚かなこと』
 「………」
 別にわかって欲しいわけではない。
 椿と恋人の仲を裂き、嫌がる彼女を政略結婚させたような母親なのだ。
 そして、彼からつくしを奪い去った。
 『どういうつもりなのか、今はわたくしも黙っていましょう。けれどそれは黙視しているというだけのことで、黙認ではないと覚えておきなさい。あなたが道明寺財閥の次期総帥なのだという自覚を失っていると判断すれば、わたくしは何度でもあの日の決断を繰り返すことでしょう。たとえ、あなたにどれだけ憎まれることになっても』
 楓の示威に、司も冷笑で答える。
 「憎まれることになってもだと?ハッ!あんたもずいぶん寝呆けたこと抜かしてんな。あんたのことは、いまさらこれ以上憎みようもねぇから安心しろや」





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